Qu? es la <>, el miedo <> que no nos protege del coronavirus

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Para el a?o 2030, la Organizaci?n Mundial de la Salud (OMS) estima que los problemas de salud mental ser?n la principal causa de discapacidad en el mundo.

Seg?n un informe del Ministerio de Sanidad espa?ol, el trastorno de ansiedad es el m?s frecuente: afecta al 6,7 % de poblaci?n (8,8 % en mujeres, 4,5 % en hombres). Esta cifra alcanza el 10,4 % si se incluyen signos o s?ntomas de ansiedad.

Dentro de este espectro de problemas mentales, uno de los diagn?sticos m?s frecuentes es el trastorno de ansiedad f?bica o fobia espec?fica.

La ?ltima edici?n de Manual diagn?stico y estad?stico de los trastornos mentales (DSM V) define estos trastornos como la aparici?n de miedo o ansiedad intensa, inmediata (casi siempre) y desproporcionada ante objetos o situaciones espec?ficas que, de forma general, no ser?an consideradas peligrosas y que, adem?s, el paciente intenta evitar o resistir activamente.

El miedo <>, el que no nos protege

Las fobias tienen como punto de partida la emoci?n b?sica de miedo.

Normalmente, esta tiene una funci?n eminentemente adaptativa para la supervivencia. Permite detectar amenazas inminentes reales y generar una respuesta apropiada frente a las mismas.

Sin embargo, cuando dicho miedo interfiere de forma negativa en el funcionamiento cotidiano de la persona en alguno de los ?mbitos de su vida por ser persistente, desproporcionado, irracional e infundado, pierde su car?cter adaptativo.

De hecho, la quinta edici?n del Manual Diagn?stico y Estad?stico de Trastornos Mentales (DSM V), de la Asociaci?n Estadounidense de Psiquiatr?a, contempla el siguiente criterio diagn?stico para la fobia: el miedo, la ansiedad o la evitaci?n causa malestar cl?nicamente significativo o deterioro en lo social, laboral u otras ?reas importantes del funcionamiento.

Y esta es precisamente la caracter?stica fundamental que convierte a la fobia en un problema de salud mental.

La pandemia, un caldo de cultivo para las fobias

La pandemia de covid-19 ha erosionado la salud mental de una gran parte de la sociedad.

Del mismo modo, en personas vulnerables o con predisposici?n ha supuesto un aumento alarmante de los trastornos mentales. Los m?s prevalentes son la depresi?n y la ansiedad.

De forma m?s concreta, cualquier situaci?n alarmante o catastr?fica (como una pandemia) supone el caldo de cultivo perfecto para la aparici?n de trastornos relacionados con el miedo excesivo.

As?, diversos estudios que han evaluado brotes previos de enfermedades infecciosas como la gripe espa?ola de 1918 o el brote de ?bola en ?frica Occidental en 2014 han asociado estos a respuestas cognitivas, afectivas o conductuales desproporcionadas frente a cualquier aspecto asociado a las mismas.

Son destacables aspectos como el riesgo de infecci?n a trav?s del contacto f?sico o los espacios cerrados, la muerte o infecci?n de seres queridos, las medidas de contenci?n, el aislamiento social y la soledad, la p?rdida masiva de empleo o la inestabilidad financiera, entre otros.

En este contexto, sabemos que no todo el mundo tiene la misma posibilidad de desarrollar una fobiaante un determinado evento desencadenante. Depender? de la presencia de factores gen?ticos y ambientales, adem?s de otros factores espec?ficos de cada tipo de fobia.

Por ejemplo, en el caso de las fobias asociadas a las pandemias (como la de covid-19), se ha visto que las variables de diferencia individual como la falta de tolerancia a la incertidumbre, la vulnerabilidad percibida a la enfermedad o la propensi?n a la ansiedad parecen desempe?ar un papel fundamental.

Fobias asociadas al confinamiento

La medida del confinamiento impuesta en pr?cticamente todos los pa?ses al inicio de la pandemia llevaron a un aislamiento.

Esto se ha traducido en una reducci?n dr?stica del contacto f?sico y social y una afectaci?n de la salud mental. En este proceso tambi?n participaron las restricciones en el ocio y tiempo libre.

Las consecuencias de ello han sido diversas en relaci?n a la salud mental de las personas.

Por un lado, asociado directamente al aislamiento social destaca la agorafobia, un trastorno de ansiedad f?bica en el que la persona experimenta un miedo intenso ante lugares o situaciones de los cuales ser?a dif?cil huir o pedir ayuda en caso de urgencia.

Por otro lado, el aislamiento tambi?n puede llevar asociada una afectaci?n negativa de las habilidades sociales, con una mayor propensi?n a la fobia social.

El grupo poblacional que m?s se ha visto afectado son los adolescentes. En este caso, el miedo se da ante situaciones sociales en las que el individuo est? expuesto al posible examen por parte de otras personas.

<> y otras fobias asociadas al contagio

A un lado, una de las fobias que la actual pandemia ha generado de forma espec?fica es la conocida como ‘coronafobia’, una ansiedad excesiva a contraer el covid-19.

As?, los individuos con este miedo extremo tienden a experimentar un conjunto de s?ntomas fisiol?gicos desagradables desencadenados por pensamientos o informaci?n relacionada con esta enfermedad.

Esta fobia es realmente incapacitante en la medida en que est? fuertemente relacionada con el deterioro funcional y la angustia psicol?gica y, por tanto, tiene importantes implicaciones para el bienestar mental.

Asimismo, relacionado con el miedo excesivo al contagio, es destacable el trastorno obsesivo compulsivo (TOC), otra alteraci?n relacionada con la ansiedad cuyos s?ntomas pueden verse exacerbados en el contexto del covid-19.

El DSM V define el TOC como la presencia de obsesiones, compulsiones o ambas.

En primer lugar, las obsesiones son pensamientos, impulsos o im?genes recurrentes y persistentes no deseadas. Por ejemplo, en el contexto de la pandemia, la idea de contagiarse o de contagiar a los seres queridos.

En segundo lugar, las compulsiones pueden aparecer para hacer frente al malestar generado por las obsesiones en forma de comportamientos repetitivos que la persona aplica de manera r?gida.

Por ejemplo, lavarse las manos con frecuencia se ha planteado como una medida de prevenci?n m?s frente a la infecci?n.

Sin embargo, esta conducta suele ser una compulsi?n frecuente del TOC asociado a la contaminaci?n.

As?, esta acci?n que es adecuada y saludable (no solo en ?poca de pandemia si no de forma general) puede convertirse en la base del aumento de la prevalencia del TOC asociado al covid-19 en este caso.

Evaluaci?n de la coronafobia

La coronafobia es un problema relativamente nuevo dado que se trata de una fobia espec?ficamente asociada al covid-19.

No obstante, existen estudios sobre fobias relacionadas con otras enfermedades infecciosas como se ha comentado anteriormente.

Debido a ello, y siguiendo las recomendaciones de la Asociaci?n Estadounidense de Psiquiatr?a (APA), se est?n desarrollando herramientas con propiedades psicom?tricas v?lidas para un correcto diagn?stico de este trastorno en auge.

Un ejemplo de este tipo de instrumentos de evaluaci?n es la Escala de Fobia COVID-19.

Esta ha demostrado validez convergente y discriminante as? como consistencia interna. Adem?s, ha sido validada en poblaciones de diferentes partes del mundo como Estados Unidos, Corea e Ir?n.

Dada la situaci?n tan alarmante asociada a la pandemia que se mantiene a largo plazo de manera m?s o menos latente, este tipo de instrumentos son fundamentales.

No solo son importantes para diagnosticar nuevos casos espec?ficos de coronafobia, sino tambi?n por la posible exacerbaci?n de la sintomatolog?a de pacientes en tratamiento.

O, incluso, por las reca?das que puedan presentar antiguos pacientes que ya hab?an sido dados de alta.

*Ar?nzazu Duque Moreno es doctora en Neurociencias, directora del Grado en Psicolog?a y Secretaria de la C?tedra de Humanizaci?n de la Asistencia Sanitaria y miembro del grupo de investigaci?n Psicolog?a y Calidad de Vida en la Universidad Internacional de Valencia (Espa?a).

*Basilio Blanco N??ez es personal docente investigador de la Facultad de Ciencias de la Salud de la Universidad Internacional de Valencia (Espa?a).