?micron no ser? la ?ltima variante preocupante, seg?n cient?ficos

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Prep?rese para aprender m?s letras griegas. Los cient?ficos advierten que la propagaci?n vertiginosa de ?micron por todo el mundo pr?cticamente garantiza que no ser? la ?ltima variante preocupante del coronavirus.

Cada infecci?n ofrece una oportunidad para que el virus mute, y ?micron tiene una ventaja sobre sus predecesoras: se propaga mucho m?s r?pido a pesar de haber surgido en un planeta con un mosaico de inmunidad m?s fuerte, ya sea por vacunas o por personas que ya se enfermaron anteriormente.

Eso significa que hay m?s personas en las que el virus puede seguir evolucionando. Los expertos no saben c?mo podr?an evolucionar las pr?ximas variantes de la pandemia, y se?alan que no hay garant?a de que las secuelas de ?micron causen una enfermedad m?s leve o de que las vacunas existentes funcionen contra ellas.

Por lo tanto, instan a ampliar la vacunaci?n ahora, mientras las inyecciones actuales siguen siendo eficaces. “Cuanto m?s r?pido se propaga ?micron, m?s oportunidades hay para mutaciones, lo que podr?a conducir a m?s variantes”, advierte Leonardo Mart?nez, epidemi?logo de enfermedades infecciosas de la Universidad de Boston.

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Desde que surgi? a mediados de noviembre, la ?micron ha corrido por todo el mundo como fuego a trav?s de hierba seca. Las investigaciones muestran que esta variante es al menos dos veces m?s contagiosa que la delta y al menos cuatro veces m?s contagiosa que la versi?n original del virus.

Al mismo tiempo que ataca a las personas no vacunadas, la variante ?micron tiene m?s probabilidades que la delta de reinfectar a quienes ya se han enfermado de COVID-19 y de causar “infecciones progresivas” en las personas vacunadas.

La Organizaci?n Mundial de la Salud inform? un r?cord de 15 millones de casos nuevos de COVID-19 para la semana del 3 al 9 de enero, un aumento del 55 % con respecto a la semana anterior. Adem?s de mantener a las personas relativamente sanas fuera del trabajo y la escuela, la facilidad con la que se propaga la nueva variante aumenta las probabilidades de que el virus infecte y permanezca dentro de las personas con sistemas inmunol?gicos debilitados, lo que le da m?s tiempo para desarrollar mutaciones potentes.

“Son las infecciones m?s prolongadas y persistentes las que parecen ser los caldos de cultivo m?s probables para nuevas variantes”, afirma el doctor Stuart Campbell Ray, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad Johns Hopkins.

“Solamente cuando alguien tiene una infecci?n muy extendida, brindar? la oportunidad de que eso ocurra”. Debido a que la ?micron parece causar una enfermedad menos grave que la delta, su comportamiento ha despertado la esperanza de que podr?a ser el comienzo de una tendencia que al final haga que el virus sea m?s leve, como el de un resfriado com?n.

Los expertos dicen que esa es una posibilidad, dado que los virus no se propagan bien si matan a sus anfitriones muy r?pidamente. Pero los virus no siempre se vuelven menos letales con el tiempo. Una variante tambi?n podr?a lograr su objetivo principal, la replicaci?n, si las personas infectadas desarrollaron s?ntomas leves inicialmente, propagaron el virus al interactuar con otros y luego se enfermaron gravemente, explica Ray, a modo de ejemplo.

“La gente se pregunta si el virus evolucionar? y se volver? menos potente, pero no hay una raz?n particular para que lo haga”, agreg?. “No creo que podamos estar seguros de que el virus se volver? menos letal con el tiempo”. Un virus puede sobrevivir a largo plazo ayud?ndose de mejorar progresivamente al evadir la inmunidad.

Cuando el SARS-CoV-2 peg? por primera vez, nadie era inmune, pero las infecciones y las vacunas han conferido al menos cierta inmunidad a gran parte del mundo, por lo que el virus ha debido adaptarse tambi?n. Hay muchas v?as posibles para la evoluci?n del virus.

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Los animales podr?an potencialmente incubar y liberar nuevas variantes. Los perros y gatos dom?sticos, los ciervos y los visones criados en granjas son apenas algunos de los animales vulnerables al virus, que potencialmente puede mutar dentro de ellos y regresar a las personas.

Otra ruta potencial: con la enorme circulaci?n de las variantes ?micron y delta, las personas pueden contraer infecciones dobles que podr?an generar lo que Ray llama “Frankenvariantes”, h?bridos con caracter?sticas de ambos tipos.

Los cient?ficos afirman que cuando se desarrollan nuevas variantes, es muy dif?cil todav?a saber a partir de las caracter?sticas gen?ticas cu?les podr?an despegar hacia nuevas alturas. Por ejemplo, ?micron tiene muchas m?s mutaciones que las variantes anteriores, alrededor de 30 en la prote?na espiga que le permite adherirse a las c?lulas humanas, pero la llamada variante IHU identificada en Francia y supervisada por la OMS tiene 46 mutaciones y no parece haberse propagado mucho.

Para frenar la aparici?n de variantes, los cient?ficos insisten en continuar con las medidas de salud p?blica, como el uso de mascarillas y la vacunaci?n. Si bien ?micron es m?s capaz de evadir la inmunidad de las personas que delta, agregan los expertos, las vacunas a?n ofrecen protecci?n y las inyecciones de refuerzo reducen en gran medida las enfermedades graves, las hospitalizaciones y las muertes.

Anne Thomas, una analista de tecnolog?as de la informaci?n de 64 a?os de edad, dice que tiene el esquema completo de vacunas y refuerzos, pero que tambi?n trata de mantenerse segura qued?ndose principalmente en casa mientras su estado, Rhode Island, tiene una de las tasas de casos de COVID-19 m?s altas del pa?s. “No tengo ninguna duda de que estos virus seguir?n mutando y vamos a estar lidiando con esto durante mucho tiempo”, afirma.

Ray compar? las vacunas con una armadura para la humanidad que dificulta en gran medida la propagaci?n viral, aunque no la detenga por completo. Para un virus que se propaga exponencialmente, dijo, “cualquier cosa que frene la transmisi?n puede tener un gran efecto”.

Adem?s, cuando las personas vacunadas se enferman, Ray dijo que su enfermedad suele ser m?s leve y desaparece m?s r?pido, lo que deja menos tiempo para generar variantes peligrosas.

Los expertos dicen que el virus no se volver? end?mico como la gripe mientras las tasas globales de vacunaci?n sean tan bajas. Durante una conferencia de prensa reciente, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo que proteger a las personas de variantes futuras, incluidas aquellas que pueden ser completamente resistentes a las vacunas actuales, depende de poner fin a la inequidad mundial en materia de vacunas.

Tedros dijo que le gustar?a ver al 70% de las personas en todos los pa?ses vacunadas para mediados de a?o. Actualmente, hay decenas de pa?ses donde menos de una cuarta parte de la poblaci?n est? completamente vacunada, seg?n las estad?sticas de la Universidad Johns Hopkins.

En Estados Unidos, muchas personas contin?an resisti?ndose a las vacunas, a pesar de estar altamente disponibles. “Estas enormes franjas no vacunadas en Estados Unidos, ?frica, Asia, Am?rica Latina y otros lugares son b?sicamente f?bricas de variantes”, afirma el doctor Prabhat Jha del Centro de Investigaci?n de Salud Global del Hospital St. Michael en Toronto.

“Ha sido un fracaso colosal en el liderazgo mundial que no hayamos podido resolver esto”. Mientras tanto, las nuevas variantes son inevitables, advierte Louis Mansky, director del Instituto de Virolog?a Molecular de la Universidad de Minnesota. Con tantas personas sin vacunar, afirma, “el virus todav?a tiene el control de lo que est? pasando”.