El sofisticado e interesante cerebro de las abejas

Vida & Estilo

Las abejas no solo aprenden por ensayo y error, tambien pueden aprender imitando a companeras.

Las abejas tienen capacidades cognitivas fascinantes. Para sobrevivir en la naturaleza han de aprender a navegar con precision a kilometros de distancia de su nido, localizar y recordar que flores dan las mejores recompensas, recolectar polen y nectar y volver a casa sanas y salvas.

A pesar de la creencia popular de que los insectos se mueven por instintos simples y prefijados, llevar la vida de una abeja es un poco mas dificil.

Necesitan procesar informacion compleja y tomar decisiones. Y eso requiere un cerebro sofisticado.

Necesitan dormir bien para recordar

En el laboratorio, usando principalmente abejas de la miel (Apis mellifera) y abejorros (Bombus terrestris), no solo se ha demostrado que aprenden a relacionar colores con ciertos estimulos, como una recompensa azucarada, sino que, ademas, para fijar ese aprendizaje requieren de un sueno tranquilo y sin sobresaltos.

Las abejas no solo aprenden por ensayo y error, tambien pueden aprender imitando a companeras. Aunque es dificil de investigar, se ha demostrado que las abejas pueden entender pensamiento simbolico y procesar numeros.

De hecho, hasta sienten algo parecido al optimismo a la hora de tomar decisiones, y son mas <> cuando han tenido suerte recientemente. Por tanto, tener un cerebro grande puede ser ventajoso para ellas, al menos cuando necesitan contar flores o memorizar paisajes.

Hay mas de 20.000 especies de abejas diferentes (!el doble que de pajaros!), y no todas tienen un cerebro igual de grande.

Cuando nos referimos al tamano del cerebro, siempre es relativo al tamano del cuerpo, ya que especies mas grandes tienen en general corazones mas grandes, estomagos mas grandes y tambien cerebros mas grandes.

Por tanto, la pregunta adecuada es: ?por que hay especies con cerebros mucho mas pequenos de lo que esperamos para su tamano de cuerpo y otras con cerebros mucho mas grandes de lo esperado?

El cerebro es un organo muy caro de desarrollar y mantener, por tanto, si hay especies que invierten en cerebros grandes, deberia estar justificado evolutivamente.

Test de aprendizaje

Recientemente hemos podido medir el tamano del cerebro de mas de 100 especies de abejas silvestres para investigar por que observamos tanta variacion.

La primera prueba importante era demostrar si cerebros mas grandes confieren capacidades cognitivas mejores. Aunque ese es el resultado esperado, nunca se habia comprobado en insectos.

Para ello <> a diferentes especies de abejas a asociar una recompensa azucarada con un color, y luego les haciamos un examen a ver si elegian el color correcto incluso cuando no habia recompensa.

Las abejas con cerebros relativamente mas grandes aprendieron mas rapido y con mas porcentaje de acierto que las de cerebros relativamente pequenos.

Ahora toca volver a la vida de la abeja. Localizar flores preferidas, recordar donde estan, encontrar el nido, etc. La siguiente pregunta que queriamos responder con nuestros experimentos era que tipos de abejas necesitan de esos cerebros grandes y costos.

Las abejas especialistas tienen cerebros mas grandes

Lo que encontramos es que las abejas que se especializan en un solo tipo de flores han evolucionado para tener cerebros mas grandes.

Las abejas que se alimentan de todo, no tienen que esforzarse tanto porque tienen muchas flores para escoger; en cambio, las abejas que han de pensar donde esta aquella flor especifica y memorizar sus caracteristicas necesitan un cerebro mayor.

Entender el cerebro de las abejas tambien es importante para entender su estado de conservacion. Muchas poblaciones de abejas estan sufriendo un claro declive, pero no todas las especies son igual de vulnerables.

Actualmente estamos comprobando si las abejas con cerebros mas grandes son capaces de adaptarse a vivir mejor en grandes ciudades, donde el ambiente cambia constantemente, y se necesita una gran capacidad para aprender y adaptarse a las nuevas situaciones.

Los resultados preliminares indican que asi es. Tener un cerebro grande puede ayudarles a sobrevivir en ambientes dominados por el hombre.

Invertir en cerebros grandes y costosos puede ser una mala estrategia cuando el ambiente es predecible y no hay necesidad de improvisar, pero cuando se hace necesario localizar flores raras, o adaptarse a vivir entre coches y edificios, un cerebro grande y plastico puede suponer una diferencia vital.