El precio que Europa tendra que pagar por estar endeudada con China

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Miles de millones de dolares de dinero chino estan impulsando varias economias europeas, pero algunos de los acuerdos que se estan cerrando tienen un truco. Los criticos dicen que son <>, en las que China puede elegir que sucede si los prestamos no se pagan.

China insiste en que es un socio de inversion confiable, pero tambien enfrenta acusaciones de explotacion laboral y dano ambiental.

Es uno de esos momentos de CCTV en los que esta a punto de ocurrir un desastre. Se puede ver a un trabajador portuario en el gran puerto griego de El Pireo, cerca de Atenas, paseando por el muelle junto a una enorme pila de contenedores.

De repente, mira hacia arriba y ve uno de ellos cayendo en picado hacia el, seguido de cerca por otro. El estibador sale corriendo y escapa por poco de ser aplastado por las dos enormes cajas, que en cambio golpean con fuerza un camion vacio.

El ano pasado, otro trabajador de El Pireo no tuvo tanta suerte. Dimitris Dagklis, de 45 anos de edad, no escapo y murio en un accidente con una grua.

<>, lamenta Markos Bekris, presidente del sindicato de estibadores del puerto.

Desde la muerte de Dagklis, los sindicatos se declararon en huelga por las reducciones de personal en el puerto, cuya propiedad pertenece en dos terceras partes a la empresa estatal china Cosco.

En toda Europa, mientras los gobiernos se preocupan por la invasion de Rusia a Ucrania despues de la pandemia, Pekin esta en marcha, ampliando su cartera, administrando puertos y minas europeos, construyendo carreteras y puentes, invirtiendo donde otros no lo haran.

Pero los paises tienen que sopesar las recompensas y los riesgos de firmar acuerdos con China. Muchos gobiernos desconfian cada vez mas de las llamadas <>, en las que los prestamistas, como el Estado chino, pueden obtener concesiones economicas o politicas si el pais que recibe la inversion no puede pagar.

El costo de la reactivacion

Tambien hay denuncias de trabajadores que dicen ser explotados por empresas chinas, en terminos de salarios, condiciones y niveles de personal.

Le hicimos preguntas a Cosco sobre la muerte de Dimitris Dagklis, los niveles de personal en El Pireo y las preocupaciones ambientales sobre la expansion del puerto. La compania dijo que no nos daria una entrevista y que no podia ayudar mas.

Markos Bekris

Bekris no culpa exclusivamente a Pekin por contribuir a lo que dice ha sido una erosion de los derechos laborales. Argumenta que el sistema capitalista posterior a la crisis financiera mundial habria permitido que cualquier empresa extranjera entrara y maximizara las ganancias a expensas de los trabajadores.

No hay duda de que la inversion de Pekin ha impulsado un renacimiento en el puerto desde que el gobierno griego se vio obligado a venderlo, junto a otros activos publicos, a raiz de la crisis economica que golpeo con tanta fuerza en 2008.

A medida que navegamos a lo largo de la costa en una pequena lancha a motor, pronto encontramos una cola de enormes barcos de carga repletos de contenedores que se alinean en el horizonte esperando amarres: un estacionamiento acuatico gigante, lleno de cientos de miles de toneladas de productos, en su mayoria fabricados en China, que pronto seran distribuidos a todos los rincones de Europa.

El auge en El Pireo, incluidas las oportunidades laborales para los lugarenos, refleja una transformacion mas amplia en las fortunas financieras de Grecia. Ahora es una de las economias de mas rapido crecimiento de la UE.

Pero, como todos sus vecinos europeos, Grecia tambien se esfuerza por hacer frente al impacto, economico y de otro tipo, de la guerra de Ucrania. Las naciones estan reevaluando lo que significa hacer negocios con Pekin, que en febrero declaro un nuevo orden global, junto con su aliado Moscu.

El dia de la inauguracion de sus propios Juegos Olimpicos de Invierno, China declaro una asociacion <> con Rusia y prometio colaborar mas contra Occidente. Desde entonces, China se ha negado rotundamente a condenar el ataque del presidente Putin a Ucrania.

Centenares de contenedores en el puerto de El Pireo.

En El Pireo, el presunto dano ambiental causado por la expansion del puerto ha provocado acciones legales por parte de la poblacion local contra los propietarios chinos, Cosco. Existen preocupaciones particulares sobre el dragado descontrolado del lecho marino y la contaminacion toxica, asi como el aumento del trafico tanto por mar como por tierra.

La abogada Anthi Giannoulou, que jugaba en la costa rocosa cuando era nina, teme por el futuro a largo plazo de su comunidad.

<<No beneficiara a El Pireo. Beneficiara a otras personas que no viven aqui.

<>, dijo.

Cuando China es el unico inversor

En el vestibulo de marmol de un edificio gubernamental en el centro de Atenas, nos recibe el ministro de Relaciones Exteriores de Grecia, Nikos Dendias. Explica que la inversion en El Pireo ha sido mutuamente beneficiosa y recuerda que China fue el unico inversor que se presento cuando el gobierno griego se vio obligado a vender el puerto.

<>, apunta.

Tras la crisis de 2008, la llamada <> de la Comision Europea, el Banco Central Europeo y el Fondo Monetario Internacional se mantuvieron firmes en la venta del puerto para ayudar a pagar las crecientes deudas de Grecia.

<<La verdad es que China se apodero de El Pireo y ahora es uno de los puertos mas grandes de Europa y, si lo que dicen es cierto, y no tengo motivos para dudarlo, probablemente sera el numero uno o el numero dos en toda Europa. Asi que eso es una gran mejora y la inversion es sustancial>>, senala.

Trabajadores en el puerto de El Pireo.

Pero, ?que pasa con las posibles <> que podrian surgir con cualquier futura inversion china en Grecia? ?Es el puerto del Pireo el punto culminante de las relaciones de Atenas con Pekin? El ministro admite que su gobierno no ha firmado mas acuerdos importantes, pero sugiere que evaluara las oportunidades futuras caso por caso.

<>, senalo.

<>

Grecia no es la unica parte de Europa donde se estan invirtiendo los miles de millones de Pekin.

De pie en una colina con vistas a la ciudad serbia de Bor, cualquiera podria pensar que habia sido transportado a una provincia china. Los trabajadores gritan instrucciones en mandarin, las banderas son rojas y las oficinas administrativas parecen templos.

China esta invirtiendo dinero en la mina de cobre que ha definido este lugar durante decadas. La extraccion del metal ha tenido el agua de algunos lagos y embalses cercanos de un tono oxidado.

Mina de cobre proxima a la ciudad serbia de Bor.

Tambien es una metafora de como el rojo del Partido Comunista Chino esta dejando su huella en este continente.

En Europa, pero fuera de la UE, Serbia no tiene el mismo nivel de derechos de los trabajadores que esperaria encontrar en Dublin, Madrid o Viena.

Esto se puso de manifiesto cuando conocimos a un hombre vietnamita de 35 anos en las sombras de un edificio abandonado en la ciudad de Zrenjanin, al norte de la capital, Belgrado.

<<La empresa china nos trata fatal. No nos respetan<<, nos dijo en voz baja el hombre, padre de tres hijos.

Dung, que no es su nombre real, dijo que le habian pagado el equivalente a US$1.500 para venir a Serbia a trabajar en la construccion de la fabrica de neumaticos Ling Long. Pero que pronto se habia arrepentido.

<>, se lamento.

Dung explico que a los aproximadamente 400 trabajadores vietnamitas reclutados se les pago menos que a los empleados chinos en el mismo sitio.

<>, afirmo.

Trato de dejar su trabajo despues de cinco meses, pero afirma que su empleador le dijo que no habia posibilidad de conseguir un vuelo de regreso a Vietnam. Se quedo varado a miles de kilometros de su casa.

Desde entonces, nos enteramos que Dung logro regresar con su familia, pero solo despues de obtener un prestamo de US$.1875 para hacerlo.

No son solo las malas condiciones las que alarman a algunas organizaciones beneficas, sino tambien los contratos que se les pide a los trabajadores que firmen.

Los documentos de empleo que vimos en Serbia, un pais que aspira a unirse a la UE, parecen haber sido copiados y pegados de los que se usan para trabajadores extranjeros en paises de Medio Oriente que tienen la pena de muerte.

Fabrica de neumaticos Ling Long en Serbia.

Las ONGs serbias, que fueron las primeras en informarnos sobre las condiciones en la fabrica de neumaticos Ling Long, dicen que se sorprendieron cuando se dieron cuenta de lo que estaba sucediendo alli.

<>, dice Danilo Curcic de la ONG A 11 Initiative. Agrega que lo que sucedio en la fabrica sirve como una advertencia para el resto de Europa, ya que las empresas chinas se expanden por todo el continente.

<<Si tienes empresas chinas que vienen a otros paises y no tienes instituciones que sean lo suficientemente fuertes para prevenir las violaciones de los derechos humanos o las violaciones de las normas laborales, probablemente tendras una competencia a la baja [en las condiciones laborales] con otras empresas>>, senalo.

La fabrica de Ling Long no respondio a las acusaciones hechas por Dung y otros, pero los medios locales en Serbia informaron que la compania dijo que estaba comprometida con altos estandares de bienestar de los trabajadores.

El gobierno serbio asegura que la inversion de China ha impulsado su crecimiento economico y el presidente Aleksandar Vucic ha argumentado que una pequena cantidad de trabajadores vietnamitas no deberia poner en peligro una mayor inversion china.

Estas presuntas violaciones de los derechos humanos en Europa por parte de China se hacen eco del trato que reciben los musulmanes uigures en su hogar en la provincia de Xinjiang.

Trampas y deudas

Pero tambien hay otras razones para la cautela.

Richard Moore, jefe de la agencia de espionaje extranjero MI6 del Reino Unido, advirtio no solo sobre las trampas de la deuda de China, sino tambien sobre las <>. Y le dijo a la BBC el ano pasado que China tenia la capacidad de <<recolectar datos de todo el mundo>> y usaba dinero para <>.

China rechaza tales acusaciones.

Pero, en el Reino Unido, el gigante chino de las telecomunicaciones Huawei ha sido excluido de la infraestructura 5G britanica. La empresa tambien se enfrenta a un escrutinio continuo sobre sus practicas de seguridad y sobre sus posibles vinculos con el gobierno chino, algo que la compania niega.

Estados Unidos ha impuesto sanciones a la empresa.

De vuelta en Belgrado, vemos algunas de las 8.000 camaras de seguridad que se han instalado en las calles. Los grupos de derechos humanos estan preocupados de que la tecnologia biometrica de Huawei pueda usarse con estos aparatos, pero el gobierno serbio dice que las capacidades de reconocimiento facial no se introduciran en el corto plazo.

Autopista en Montenegro.

En cuanto a las trampas de la deuda china, los criticos de Pekin apuntan hacia otro gran proyecto en Europa que, al igual que ocurre con Serbia, esta justo fuera de la orbita de las normas y reglamentos de la UE: en Montenegro.

Conducir por la unica autopista de ese pais es una experiencia surrealista. Tenemos el camino solo para nosotros, aparte de un rebano de ovejas que deambulan por ahi.

La idea largamente concebida de construir esa via rapida era impulsar el comercio en este pais balcanico, uniendo el puerto de Bar, en el mar Adriatico en el sur, con la frontera con Serbia, en el norte. Pero los sucesivos estudios de viabilidad europeos concluyeron que seria demasiado complejo y demasiado caro.

Entonces, Chino dio un paso adelante con US$1.000 millones. No es un regalo para Montenegro, sino un prestamo que hay que devolver.

Sin embargo, seis anos despues de que comenzaran los trabajos de construccion, solo se han construido unos 41 km, lo que la convierte en una de las autopistas mas caras del mundo.

Despues de atravesar puentes y tuneles excavados en el campo en el tramo que se ha construido, llegamos literalmente al final del camino. El proyecto ha estado plagado de acusaciones de corrupcion y sobornos, y ya lleva dos anos de retraso. Algunos se preguntan si alguna vez se terminara.

Los terminos del acuerdo con China establecen que si Montenegro no paga las cuotas del prestamo, cualquier decision sobre los danos que se deban se llevara a cabo en Pekin. China podria apoderarse de otros activos, incluido, potencialmente, el puerto de Bar.

Un ministro del gobierno montenegrino que heredo este caliz envenenado es Milojko <> Spajic, de 34 anos de edad. El lucia notablemente brillante y despreocupado cuando nos reunimos por Zoom y explico como habia ideado y asegurado un acuerdo de pago para que la autopista nunca lleve a la bancarrota a su pais.

Para el, la posicion de Montenegro es emblematica de muchos paises mas pequenos que buscan financiamiento para iniciar proyectos de infraestructura e impulsar sus economias.

<<Necesitamos inversiones. Si los chinos son los unicos interesados en invertir, yo digo ‘adelante’, pero solo hay que tener cuidado con los terminos de estas inversiones, sus condiciones y asegurarse de que todo este en linea con tus politicas generales>>, senalo.

Sin embargo, la semana pasada, Spajic perdio su trabajo cuando se formo un nuevo gobierno minoritario. Construir el resto de la autopista -y pagar la deuda china-, sera ahora un problema para su sucesor.

A pesar de todas las criticas dirigidas a China, hay un proyecto que algunos presentan como ejemplo de buenas practicas de construccion y cooperacion efectiva entre Oriente y Occidente. Esta justo en la costa del Adriatico cerca de Montenegro: en Croacia.

Aunque es domingo cuando lo visitamos, el trabajo en el puente de Peljesac esta en pleno apogeo, con camiones rodando sobre el y vigas que son descargadas y perforadas para colocarlas en su lugar.

Este es el proyecto de infraestructura mas grande de Croacia y unira la peninsula de Peljesac con la Croacia continental. Actualmente, para llegar al continente, los croatas de la peninsula tienen que pasar por un tramo de costa perteneciente a la vecina Bosnia.

El puente Peljesac, en Croacia, aun se encuentra en construccion.

La mayor parte de la factura del nuevo puente ha sido pagada por la UE (Croacia es miembro), pero esta construido por Pekin hasta el ultimo tornillo. El ejercito de trabajadores que pintan, barren y asfaltan son todos chinos.

Sin embargo, este proyecto no esta exento de polemica.

La oferta de la empresa estatal china The China Road and Bridge Corporation fue un 20% mas barata que su competidor mas cercano. Los rivales europeos denunciaron que habia trampa, pero no pudieron detener el acuerdo.

Para Branimir Vidmarovic, profesor de la Universidad de Pula en Croacia, el Puente Peljesac es una ilustracion de donde los paises europeos pueden encontrar un equilibrio entre Oriente y Occidente sin distanciarse de EE.UU., el mercado mas grande del mundo.

<<Si excluimos tecnologias criticas, si cooperamos en cosas fisicas como ferrocarriles, proyectos de infraestructura, no creo que haya ningun problema en satisfacer tanto a la UE, la OTAN, EE.UU. y China>>, dice.

Pero la Casa Blanca de Biden, que heredo una guerra comercial con China de la administracion Trump, no ha suavizado su posicion sobre Pekin en muchas areas y ha pedido a Europa que se aleje de la financiacion y los favores chinos.

Esperabamos hablar con un alto diplomatico chino actual para obtener mas informacion sobre el pensamiento de Pekin detras de su expansion a Europa. Pero ninguno de los cinco embajadores chinos a los que nos acercamos estaba disponible.

Ya sea dentro de la UE, como Grecia y Croacia, o en su periferia, como Serbia y Montenegro, las naciones europeas tendran que sopesar los pros y los contras de adoptar acuerdos con China, caso por caso.

El hecho de que el mejor amigo declarado del presidente Xi Jinping sea Vladimir Putin, el hombre que ha sumido a Europa en su mayor crisis de seguridad desde la Segunda Guerra Mundial, es un factor que eclipsara cada decision que se tome.

Reporteria adicional de Kostas Kallergis.