Como el consumo de marihuana afecta nuestra mente, segun nuevos estudios

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La planta de cannabis sativa o marihuana ha sido utilizada por los seres humanos por mas de mil anos.

Aunque su uso mas conocido es tal vez como una droga recreativa que se fuma o se ingiere, tambien es legal su uso medicinal en varios paises alrededor del mundo.

Pero, ?como afecta a nuestra mente? En tres estudios recientes publicados en The Journal of Psychopharmacology, la revista Neuropsychopharmacology y el International Journal of Neuropsychopharmacology, se demuestra como su uso puede influenciar un numero de procesos cognitivos y psicologicos.

La Agencia contra el Crimen y las Drogas de la ONU reporto que cerca de 192 millones de personas alrededor del mundo de entre 15 y 64 anos usan cannabis de forma recreativa, segun datos de 2018.

Y cerca del 35% de estos consumidores tiene entre 18 y 25 anos.

Esto indica que la mayoria de usuarios son adultos jovenes, cuyos cerebros estan todavia en desarrollo, lo que podria hacerlos particularmente vulnerables a los efectos en el cerebro asociados al uso del cannabis en el largo plazo.

El tetrahidrocannabinol es el principal ingrediente psicoactivo del cannabis y su espacio de influencia del cerebro es el sistema endocannabinoide, que es donde hay receptores que responden a los componentes quimicos de esta hoja.

Estos receptores tienen una importante presencia en las areas prefrontales y limbicas del cerebro, donde se modulan los mecanismos de recompensa y motivacion.

Estos regulan la senalizacion de las dopaminas, el acido gamma-aminobutirico y el glutamato del cerebro.

?Que significa eso? Sabemos que la dopamina esta involucrada en la motivacion, recompensa y aprendizaje.

Mientras que el glutamato y el acido gamma-aminobutirico tienen funciones en el proceso cognitivo, incluyendo la memoria y el aprendizaje.

Efectos cognitivos

El uso del cannabis puede afectar el proceso cognitivo, senalan los estudios, especialmente en aquellos con desorden en el consumo.

Esto es, personas con un deseo constante de consumir y disrupcion de sus actividades diarias como trabajar o estudiar.

Se estima que el 10% de los consumidores de cannabis cumplen con el diagnostico de este desorden.

En nuestra investigacion, logramos examinar cerca de 39 personas con este desorden (debian estar ‘limpios’ el dia del test) y lo comparamos con 20 personas que nunca o muy infrecuentemente consumian cannabis.

Logramos demostrar que los participantes que tenian el desorden tenian peor desempeno en las pruebas de memoria del Cambridge Neuropsychological Test Automated Battery, (un test disenado para evaluar la capacidad del cerebro de retener datos), comparados con los otros que nunca o pocas veces habian consumido.

Tambien se demostro que el consumo afecta de forma negativa las <>, que son procesos mentales que incluyen el pensamiento flexible.

Este efecto parece estar relacionado con la edad a la que se comienza a consumir la droga: entre mas joven, mas afectado resulta el funcionamiento ejecutivo.

Los danos en el proceso cognitivo tambien se han detectado en consumidores leves. Este grupo tiende a tomar decisiones mas riesgosas que otros y tiene mas problemas con la planificacion.

Aunque muchos estudios han sido llevados a cabo en hombres, hay evidencias de la diferencia de efectos en distintos sexos.

Hemos demostrado que, mientras los consumidores hombre tienen mala memoria y dificultad para reconocer objetos, las mujeres que usan cannabis tienen mas problemas de atencion y afecciones en las funciones ejecutivas.

Estas diferencias persisten cuando los estudios se hacen teniendo en cuenta edad, coeficiente intelectual, consumo de alcohol y nicotina, humor y sintomas de ansiedad, estabilidad emocional y comportamiento compulsivo.

Motivacion y salud mental

El consumo de cannabis tambien afecta como nos sentimos, ademas de influenciar la manera en que pensamos.

Por ejemplo, algunas investigaciones previas sugieren que la recompensa y la motivacion -junto con los circuitos cerebrales involucrados en estos procesos- pueden verse afectados cuando consumimos cannabis.

Esto puede alterar nuestro desempeno en la escuela o en el trabajo, y puede hacernos sentir menos motivados para trabajar y menos recompensados cuando lo hacemos bien.

En nuestro reciente estudio, usamos una tarea para trabajar la imaginacion, en la que los participantes eran analizados con un escaner donde debian ver cuadros azules y naranjas.

Los cuadros naranjas llevarian a una recompensa monetaria si el participante respondia.

Este modelo nos ayudo a investigar como el cerebro responde a las recompensas.

Nos enfocamos particularmente en el cuerpo estriado ventral, que es una region clave en el sistema de recompensa del cerebro.

Notamos que los efectos en el sistema de recompensas eran sutiles, con efectos directos del cannabis en el cuerpo estriado ventral.

Sin embargo, los participantes en nuestro estudio eran consumidores moderados de cannabis. Los efectos pueden ser mas pronunciados en los usuarios cronicos.

Tambien hay evidencia de que el cannabis puede conducir a problemas de salud mental.

Hemos reportado que esta relacionado con un alta anhedonia, que es la inhabilidad de sentir placer, en adolescentes

Problemas psicoticos

Este efecto tambien se sintio con particular frecuencia durante los confinamientos de la pandemia del covid-19.

El consumo de cannabis en adolescentes tambien se considerado un factor para el desarrollo de episodios psicoticos, ademas de esquizofrenia.

Un estudio muestra que el consumo moderado de marihuana incrementa el riesgo de sintomas psicoticos en los jovenes, pero tiene un mayor efecto en aquellos con una predisposicion a la psicosis (puntua alto en una lista de verificacion de sintomas de ideas paranoicas y psicoticismo).

Evaluando a 2.437 adolescentes y adultos jovenes (14-24 anos), los autores reportaron un incremento de seis puntos de riesgo – del 15% al 21%- de sintomas psicoticos en los consumidores de cannabis entre personas sin predisposicion a la psicosis.

Pero hubo un incremento de 26 puntos de riesgo -de 25% al 51%- de sintomas psicoticos en consumidores de cannabis con predisposicion a la psicosis.

Realmente no sabemos por que el cannabis esta relacionado con episodios psicoticos, pero varias hipotesis sugieren que la dopamina y el glutamato pueden ser importantes en la neurobiologia de estas condiciones.

Otro estudio realizado con 780 adolescentes sugiere que la asociacion entre el consumo de cannabis y las experiencias psicoticas esta vinculada a una region del cerebro llamada <>.

Esta se encuentra dentro del parahipocampo (involucrado en la memoria) y el bulbo olfatorio (involucrado en el procesamiento de los olores), y tiene una gran cantidad de receptores cannabinoides.

En ultima instancia, es probable que los efectos cognitivos y psicologicos del consumo de cannabis dependan en cierta medida de la dosis (frecuencia, duracion y potencia), el sexo, las vulnerabilidades geneticas y la edad de inicio.

Pero necesitamos determinar si estos efectos son temporales o permanentes. Un articulo que resume muchos estudios ha sugerido que, con un consumo moderado de cannabis, los efectos pueden debilitarse despues de periodos de abstinencia.

Pero incluso si ese fuera el caso, claramente vale la pena considerar los efectos que el consumo prolongado puede tener en nuestras mentes, especialmente para los jovenes cuyos cerebros aun se estan desarrollando.

*Este texto fue escrito por Barbara Jacquelyn Sahakian quien trabaja en temas de salud mental y neurodegeneracion del NIHR Cambridge Biomedical Research Center (BRC) y el NIHR MedTech y la Cooperativa de diagnostico in vitro (MIC)., junto a las investigadoras Christelle Langley, Martine Skumlie y Tianye Jia.